Все годы своей работы музей находился на острие политической жизни страны. Его экспозиция регулярно обновлялась и переделывалась с учетом новых взглядов на историю, оценок событий и государственных деятелей, изменения тем для комплектования фондов, появления технических инноваций. Однако постепенно это привело к сокращению площади для экспонирования, а постоянные дополнения и улучшения построенных разделов экспозиции, работа с разными художниками – к излишнему разнообразию оформления. В 1976 г. коллегией Министерства культуры СССР было принято решение о полной перестройке экспозиции ЦМР СССР. Проект генерального решения экспозиции был разработан совместно с Союзом художников и в 1977 г. в соответствии с ним в музее построили раздел «СССР в 1926–1941 гг.».

После выхода 19 июня 1981 г. приказа Министерства культуры СССР встал вопрос о реконструкции Центрального музея революции СССР. План включал капитальный ремонт и реставрацию основного здания, строительство нового экспозиционного корпуса с созданием единого музейного ансамбля. Завершение работ предполагалось в 1986 г. Весь план осуществить не удалось, однако, с января 1982 г. музей закрыли для посетителей. Ремонт и реставрация основного здания по адресу Тверская, 21 завершились к середине 1985 г. Начался монтаж новой экспозиции в 14 залах музея.

На 1 января 1981 г. в основном фонде музея было 800 000 единиц хранения. В соответствии с планом генерального пересмотра экспозиции в 1970–1980-х гг. разрабатывались новые принципы и критерии комплектования, отбора материалов в основной фонд, положения о персональных и неделимых фондах и др. Коллекции основного фонда подлежали полному переучету, инвентаризации и каталогизации, было введено видовое хранение фондов, выделены научно-вспомогательный фонд и материалы временного хранения. Продолжались научные экспедиции и командировки, география которых включала практически все союзные и автономные республики СССР, промышленные и сельскохозяйственные регионы страны. Готовились к изданию и выпускались каталоги коллекций («Оружие», «Наградная медаль СССР», «Листовки по истории СССР», «Знамена», «Скульптура», «Одежда», каталоги коллекций нумизматики, графики, фарфора и др.). 

Вплоть до распада СССР Центральный музей революции на систематической основе сотрудничал с зарубежными музеями, преимущественно социалистических и развивающихся стран. Так, еще в 1972 г. выставка «Союз Советских Социалистических Республик» состоялась в 72 странах. Музей принимал в своих залах зарубежные делегации и гостей, выставки иностранных музеев, отправлял своих сотрудников за рубеж. В 1983 г. было даже разработано и принято «Положение о совместном комплектовании материалов с музеями социалистических стран». 

Отсутствие стационарной экспозиции в первой половине 1980-х гг. стимулировало активную выставочную работу музея. Он сотрудничал с крупными московскими музеями; при этом выставки стали направляться не только в большие города, столицы союзных республик, но и в райцентры, небольшие населенные пункты. Выставки «Великая Победа», «Подвиг Ленинграда в годы Великой Отечественной войны», «Образование, наука и культура в СССР» и другие состоялись, кроме социалистических стран, также и во Франции, Италии, Дании, Австралии, Японии. 

Специалисты ЦМР СССР активно привлекались к выполнению ответственных работ и за пределами своего музея. Так, благодаря их труду в мае 1985 г. в подмосковном городе Красногорске был создан Мемориальный музей немецких антифашистов, на открытии которого присутствовала зарубежная делегация во главе с государственными и партийными руководителями ГДР и партийными деятелями ФРГ (Э. Хоннекер, Г. Мисс, Х. Шмидт и др.). Пять сотрудников музея были награждены орденом ГДР «Знамя Труда» первой степени. В том же году – 40-летия окончания Великой Отечественной войны – было решено создать в Москве музей на Поклонной горе (ныне Музей Победы), в подготовке этого музея приняли участие сотрудники ЦМР.

1970–1990-е гг. – время расцвета научно-методической деятельности в Музее революции. С 1972 г. здесь стали регулярно выходить «Труды Центрального музея революции СССР». А в 1978 г. в структуре организации создается лаборатория музееведения – музееведческий центр широкого профиля – для разработки общетеоретических, методических, организационных проблем музееведения, истории и организации музейного дела и оказания практической методической помощи музеям страны. Начало работы лаборатории совпало с периодом активного развития отечественного музееведения.

В 1986 г. открылась новая экспозиция. Работа музея стала входить в обычное русло. К этому времени коллектив музея имел значительный научный потенциал и опыт работы. По заданию Министерства культуры СССР сотрудниками лаборатории музееведения разработаны «Основные направления развития и совершенствования музейного дела в СССР в XII пятилетке и на период до 2005 года». 

Быстрое изменение общественно-политической ситуации в стране во второй половине 1980-х гг. не могло не повлиять на содержание всей работы музея. Одним из первых ЦМР СССР открыл свой спецхран. Благодаря этому в научный оборот было введено 70 тысяч исторических документов и других памятников, изучение которых расширяло, а иногда и полностью меняло взгляд на историю страны. В 1989 г. проводится перестройка больших разделов экспозиции, которая впервые показывает становление командно-административной системы в 1920–1930-х гг., режим личной власти, истинную сущность НЭПа, отрицательные черты послевоенной экономики: излишнее администрирование, застойные явления, ее затратный характер, а также противоборство различных тенденций в культуре. Музей проводит выставки, отражающие новый взгляд на события Первой мировой войны (1914–1918) и Гражданской войны в России 1917–1922 гг., на личности и деятельность революционеров, на судьбы русской эмиграции и др. Важным аспектом стало продолжение комплектования по современности с организацией выставок. Так в 1990 г. прошла выставка «Путь к политическому плюрализму», а в 1991 г. на выставке «Август 1991 года» музей показал материалы, собранные во время путча.

1992 г. стал важным этапом в жизни музея: выставкой «Россия накануне эры войн и революций» были расширены хронологические рамки экспозиции до середины XIX в. и представлена новая тема, посвященная общественно-политической ситуации и деятельности государственной власти в дореволюционной России.

В 1990-х гг., с распадом СССР и изменением социально-экономического положения в целом в стране и в сфере культуры в частности, аудитория музея резко сократилась. Однако ЦМР продолжал выполнять свою роль научно-методического центра для музеев исторического профиля по проблемам современной истории. Он по-прежнему имел широкие связи с обществом и оставался культурно-просветительским учреждением, принимавшим все категории посетителей. Поэтому в 1998 г. в соответствии с фактическим профилем деятельности и содержанием коллекций организация приняла новое название – Государственный центральный музей современной истории России.